Un vaccin pour aider les fumeurs à arrêter de fumer est loin.

Un « vaccin ADN va arrêter les envies de nicotine et pourrait même être utilisé pour empêcher les enfants de commencer l’habitude », a rapporté aujourd’hui le Daily Mail. Le document ajoute: « Un seul coup peut fournir une protection à vie contre les fringales de nicotine. »

Cette histoire est basée sur la recherche chez la souris. Il a examiné les effets d’une injection nouvellement conçue qui a transféré le gène responsable de la production d’anticorps qui ciblent la nicotine chez les souris. Les chercheurs ont donné à ces souris, qui ont été amorcées avec les anticorps, une dose de nicotine. Ils ont examiné les effets de ceci sur les niveaux de nicotine dans le cerveau et le sang de la souris. Ils ont également fait de même pour les souris qui n’avaient pas reçu le transfert de gène.

Les chercheurs ont constaté que les souris qui avaient reçu le jab avaient des niveaux significativement réduits de nicotine dans leur cerveau par rapport aux souris qui n’ont pas reçu le jab. Ils ont conclu que cette injection a conduit à une réduction de l’exposition à la nicotine dans le cerveau des souris traitées. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour voir si cela fonctionnerait aussi bien chez les gens.

Cette étude suggère qu’il est peut-être possible de mettre au point un «vaccin contre le tabagisme», mais il est encore loin. Il est difficile de dire encore si la vaccination serait sûre et efficace, ou qui serait éligible pour cela. Il est également difficile de savoir si la réduction de l’exposition du cerveau à la nicotine aiderait les gens à arrêter de fumer ou à les empêcher de commencer en premier lieu. Il est important de se rappeler que le tabagisme difficile à arrêter n’est peut-être pas dû uniquement à la dépendance à la nicotine.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université Cornell et du Scripps Research Institute aux États-Unis. Elle a été financée par les National Institutes of Health des États-Unis et le Programme de recherche sur les maladies liées au tabac.

L’étude a été publiée dans la revue scientifique Science Translational Medicine.

Les médias ont largement couvert cette étude de manière appropriée, en dépit des titres impliquant que l’étude a été menée chez l’homme. Dans leurs récits, le Daily Mail et la BBC soulignent tous deux que l’étude a été menée sur des souris, que les résultats ne peuvent pas être transmis à des études humaines et qu’il faudra probablement attendre des années avant qu’un vaccin puisse être disponible. Les deux ont également bien fait de mentionner les implications éthiques potentielles de la thérapie génique pour une dépendance qui a des composantes physiques et psychologiques.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était une étude animale. Il a examiné l’impact d’une injection qui affecte la façon dont le corps gère et répond à la nicotine. L’injection implique le transfert d’un gène qui produit un type de protéine appelé un anticorps. L’anticorps cible la nicotine, se liant à elle et l’empêchant d’entrer dans le cerveau. Pour que les anticorps ciblent la nicotine avant qu’elle n’atteigne le cerveau, ils doivent être continuellement présents dans le sang à des niveaux suffisants.

Les études sur les animaux sont souvent utilisées au début du processus de recherche pour déterminer si la théorie sous-jacente est solide. Une fois confirmée, la recherche peut passer à tester des personnes. Cependant, les résultats observés dans les études sur les animaux ne tiennent pas toujours dans les gens. En tant que tel, les résultats optimistes de ces premières études peuvent finalement ne pas fonctionner pour nous. Cela rend difficile de déterminer si un « jab fumeur » est vraiment sur son chemin.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont développé une injection qui conduirait au transfert d’un gène dans l’ADN d’un groupe de souris. Une fois intégré au génome de la souris, ce gène commencerait à produire un anticorps qui cible la nicotine et s’y lie. Les chercheurs se sont intéressés à savoir si les anticorps pouvaient être produits à des niveaux suffisamment élevés pour reconnaître et se lier efficacement à la nicotine sur une longue période. Pour évaluer cela, ils ont donné à un groupe de souris trois doses différentes de l’injection, et ont mesuré les niveaux d’anticorps (ou de titres) au fil du temps.

Ils ont ensuite évalué comment l’injection affectait les niveaux de nicotine dans le cerveau de la souris par rapport aux niveaux dans leur sang. Les chercheurs ont pensé que les anticorps se lieraient à la nicotine dans le sang, l’empêchant d’atteindre le cerveau (donc les niveaux de nicotine dans le sang resteraient élevés). Ils ont injecté un groupe de souris et laissé un groupe non traité. Ils ont ensuite injecté une dose de nicotine à toutes les souris, et ont comparé les niveaux de médicament présents dans le cerveau et le sang des deux groupes de souris.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté que les souris ayant reçu le jab maintenaient un taux élevé d’anticorps anti-nicotine au fil du temps, les titres d’anticorps étant les plus longs chez les souris recevant la plus forte dose. Les niveaux dans le groupe le plus élevé sont restés stables jusqu’à 18 semaines.

Lors de l’évaluation de l’effet de l’injection sur les niveaux de nicotine, les chercheurs ont constaté que les souris traitées avaient environ sept fois plus de nicotine dans leur sang que les souris non traitées. Les souris traitées avaient également une concentration de nicotine inférieure de 85% dans leur cerveau, par rapport aux souris non traitées. Ensemble, ces résultats indiquent que le jab était capable de produire les anticorps anti-nicotine, qui se sont ensuite liés à la nicotine et l’ont empêché d’entrer dans le cerveau, comme les chercheurs l’avaient prévu.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu qu’une seule injection conduisait à des niveaux élevés d’anticorps anti-nicotine, ce qui empêchait le médicament d’atteindre le cerveau. Ils ont dit que si ces résultats sont confirmés chez les personnes, le transfert de gène pourrait être un traitement efficace pour prévenir la dépendance à la nicotine.

Conclusion

Cette recherche a montré que la thérapie de transfert de gène peut interférer avec la façon dont la nicotine va du sang au cerveau. Cependant, cette étude sur les animaux ne nous dit pas si une injection peut empêcher les gens de commencer à fumer ou les aider à cesser de fumer.

Interpréter les résultats de la recherche sur les animaux est difficile et généraliser les résultats aux humains devrait être fait avec prudence. Les chercheurs veulent faire plus d’études sur les animaux qui tenteraient d’imiter l’accoutumance à la nicotine chez les humains. Ils ont dit que les souris utilisées dans la présente étude n’avaient pas été exposées à la nicotine auparavant, et elles prévoient d’autres études dans lesquelles les souris dépendantes de la nicotine peuvent accéder au médicament à volonté. Ceci, suggèrent les chercheurs, est un modèle pour fumer des cigarettes et pourrait donner des indices quant à savoir si la réduction de la quantité de nicotine dans le cerveau est susceptible de modifier les comportements de recherche de nicotine. Cependant, en réalité, ce n’est toujours pas la même chose que les gens qui fument des cigarettes.

Les chercheurs ont déclaré que les programmes actuels pour aider les fumeurs à se défaire de l’habitude sont pour la plupart inefficaces, la majorité des fumeurs recommencant dans les six mois. Ils ont dit qu’un vaccin anti-nicotine offre «une occasion unique de s’attaquer à un grand problème sociétal».

Il est important de noter que le tabagisme n’est pas uniquement motivé par une dépendance à la nicotine. Par conséquent, interrompre l’exposition au médicament peut ne pas suffire, car cela ne permettrait pas de régler les habitudes comportementales et la dépendance psychologique au tabagisme.

Si vous avez besoin d’aide pour arrêter de fumer, visitez NHS Smokefree. Si vous essayez d’arrêter de fumer mais que vous craignez de faire une rechute, lisez ces conseils sur ce qu’il faut faire si vous recommencez à fumer.