Robots ramasseurs de fruits pour mettre les travailleurs agricoles migrants au chômage

Certains des plus grands vergers des États-Unis pourraient bientôt utiliser des robots pour récolter des fruits, deux entreprises de robotique développant actuellement des machines capables d’accélérer la cueillette des fruits. La récolte mécanique est devenue une pratique de base dans de nombreuses fermes pour des cultures telles que le blé, le maïs, les haricots verts, les tomates et autres. Cependant, la récolte de cultures fragiles et facilement périssables – telles que les pommes, les baies, les raisins de table et la laitue – est encore effectuée par le travail manuel. Les vergers fruitiers de l’État de Washington requièrent à eux seuls des milliers de travailleurs agricoles pour la récolte.

FFRobotics basé en Israël a noté que les cueilleurs humains se font rares, avec beaucoup de jeunes qui s’éloignent du travail agricole abstinence. La firme a également souligné que les cueilleurs âgés prennent leur retraite lentement. Dans le même ordre d’idées, la société travaille actuellement sur une machine avec des poignées à trois doigts conçues pour attraper les fruits et les tordre ou les arracher d’une branche. Selon le co-fondateur de l’entreprise, Gad Kober, la machine disposera de quatre à douze bras robotisés et pourra récolter jusqu’à 10 000 pommes par heure. La machine serait également capable de récolter 85 à 90 pour cent de la récolte des arbres. Les récoltes restantes pourraient ensuite être récoltées manuellement par les travailleurs, a noté Kober. D’autre part, Abundant Robotics, basée en Californie, développe une machine qui utilise la technologie d’aspiration pour aspirer les pommes des arbres. Des plans pour la production de machines ont été discutés en février lors d’une convention internationale des producteurs de fruits. La société vise à lancer les moissonneuses robotisées sur le marché avant 2019.

Les deux sociétés de robotique devraient atteindre leurs objectifs de production, les deux prototypes devant être lancés cet automne, selon Karen Lewis. Lewis est un agent de vulgarisation coopératif de l’Université de l’État de Washington qui a évalué l’utilisation de la robotique dans les vergers. Lewis a également noté que tandis que les machines serviront de changeur de jeu dans la récolte, les vergers fruitiers à travers le pays pourraient être tenus de cultiver des fruits dans de nouveaux systèmes de treillis pour permettre aux machines de voir et récolter les récoltes.

Des experts lèvent des drapeaux sur les pertes potentielles des travailleurs migrants

Malgré les progrès de l’agriculture, l’annonce ne s’est pas bien passée avec de nombreux experts agricoles. Selon les experts, les ramasseurs de robots auront un impact négatif sur les moyens de subsistance des travailleurs agricoles, en particulier ceux qui travaillent illégalement aux États-Unis. Une analyse du Pew Research Center a révélé que les travailleurs immigrés non autorisés représentaient 17% de la population active. l’industrie agricole américaine en 2014.

Washington a longtemps souffert de pénuries d’énergie humaine et a beaucoup dépendu des travailleurs immigrés du Mexique pour récolter de nombreuses cultures. Selon Erik Nicholson, un fonctionnaire du syndicat des travailleurs agricoles unis, la perte éventuelle d’emplois parmi les ramasseurs humains aura d’énormes implications. Nicholson estime qu’environ la moitié des travailleurs agricoles de Washington sont des immigrants illégaux. Cependant, il a souligné que beaucoup d’entre eux se sont installés dans l’état et étaient des membres productifs de la société. « Ils ont peur de perdre leur emploi à la mécanisation [sic]. Un robot ne va pas louer une maison, acheter des vêtements pour leurs enfants, acheter de la nourriture dans une épicerie et réinvestir cet argent dans l’économie locale », a déclaré Nicholson dans DailyMail.co.uk.

Les politiques percutantes du président Donald Trump contre les travailleurs migrants illégaux ont obligé les fermes et les vergers à se battre pour des méthodes de récolte alternatives. Certaines fermes ont acheté de nouveaux équipements afin de réduire les ressources humaines. D’autres fermes ont même fait pression auprès des fonctionnaires fédéraux pour des accords qui limiteraient les effets négatifs des politiques récentes sur leurs moyens de subsistance. Jim McFerson, chef du Centre de recherche sur les arbres fruitiers de l’État de Washington, a souligné que la récente énigme de l’immigration est maintenant une question de survie pour de nombreux agriculteurs.