Pourrait rats taupes nus ‘ »gooey » cancer de la peau arrêter?

Un rongeur qui n’a jamais le cancer pourrait détenir la clé pour prévenir ou traiter les tumeurs malignes, rapporte BBC News. L’histoire implique une créature curieuse appelée le rat-taupe nu qui passe sa vie sous terre. On sait que les rats taupes nus vivent depuis plus de 30 ans – une durée de vie exceptionnelle pour un rongeur – et contrairement à d’autres petits rongeurs, les scientifiques n’ont jamais connu de cancer.

Les scientifiques qui ont étudié l’animal pensent maintenant qu’une substance qui pourrait aider à le rendre suffisamment élastique pour se faufiler dans les tunnels souterrains, peut également protéger l’animal contre le cancer. La substance soi-disant «gluante», ou visqueuse, appelée HMM-HA, est produite dans la peau du rat-taupe nu.

Ceci est une histoire intrigante sur une créature fascinante et regardant à l’arraché. Ces résultats sont susceptibles d’engendrer de nouvelles recherches sur HMM-HA pour étudier son potentiel de prévention du cancer. Cependant, il y a un long chemin à faire entre les expériences de laboratoire sur les rongeurs et le développement de la prévention du cancer chez les humains.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Rochester à New York, de l’Université de Tongji en Chine et de l’Université de Haïfa en Israël. Il a été financé par les National Institutes of Health des États-Unis et Ellison Medical Foundation. L’étude a été publiée sous forme de lettre dans la revue à comité de lecture, Nature.

Il a été couvert équitablement par la BBC et le Daily Telegraph.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

La recherche a impliqué un certain nombre d’expériences de laboratoire et d’animal pour découvrir pourquoi le rat de taupe nu (Heterocephalus glaber) ne semble pas développer un cancer.

Les chercheurs soulignent que le rat-taupe nu affiche une «longévité exceptionnelle», avec une durée de vie maximale de plus de 30 ans. C’est la plus longue durée de vie rapportée pour toutes les espèces de rongeurs et est particulièrement frappante compte tenu de sa petite taille. En comparaison, une souris de taille similaire ne vit que jusqu’à quatre ans. Des rats taupes nus montrent également une résistance inhabituelle au cancer, aucun cas de la maladie n’étant détecté dans des études d’observation de grandes colonies de ces animaux.

Des études antérieures ont identifié un mécanisme anticancéreux possible chez les rats moles, impliquant un processus qui arrête la croissance cellulaire lorsque les cellules entrent en contact les unes avec les autres ou les molécules sécrétées autour des cellules qui leur donnent un support structurel (appelé matrice extracellulaire). Cependant, les scientifiques sont restés perplexes quant à ce qui pourrait déclencher ce processus.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont développé un type de cellules de tissu conjonctif appelées fibroblastes en laboratoire. Ils ont remarqué que la solution dans laquelle ils étaient cultivés (le milieu de culture) devenait très visqueuse (collante) après quelques jours. Ils ont identifié la substance collante sécrétée par les cellules du rat-taupe comme une grande molécule d’hydrate de carbone appelée acide hyaluronique de masse moléculaire élevée (HMM-HA).

Avec d’autres produits chimiques, HA fait partie de la matrice extracellulaire (ou cadre) qui donne leur forme aux tissus et rend la peau élastique palpitations. Les molécules HA peuvent varier dans leur longueur, et leurs effets sur les cellules diffèrent en fonction de leur longueur. Les molécules HMM-HA sont très longues et sont connues pour supprimer les signaux qui divisent les cellules.

Ils ont effectué plusieurs expériences de laboratoire pour analyser le HMM-HA et pour comparer l’HA produit dans le tissu de rat mole nu à HA trouvé chez d’autres rongeurs et chez les humains. D’autres expériences visaient à déterminer si le HMM-HA pourrait déclencher le mécanisme anticancéreux des rats-taupes, afin de prévenir la réplication des cellules cancéreuses.

Une expérience a impliqué le blocage du gène qui code pour l’enzyme qui fait voir à HA comment les cellules des rats moles seraient affectées. Ces cellules ont été implantées dans des souris pour voir si elles allaient devenir cancéreuses.

Quels ont été les résultats de base?

Leurs expériences ont eu plusieurs résultats, trouvant que:

HA est sécrété dans les tissus de rats moles nus en grandes quantités par rapport à la quantité trouvée dans les tissus de souris et de cobaye.

Les cellules du rat mole nu sécrètent des molécules HA exceptionnellement longues et donc plus lourdes que les molécules HA plus courtes, d’où le nom de HA de masse moléculaire élevée. Les souris, les cochons d’Inde et les HA humains sont plus courts.

Le gène qui code pour l’enzyme qui produit l’HA présente des différences avec le même gène chez d’autres mammifères, et l’introduction de ce gène dans des cellules humaines en laboratoire a entraîné la production de HMM-HA.

L’activité des enzymes qui décomposent l’HA (appelée HAase) est beaucoup plus faible chez les rats moles nus que chez les humains, les souris ou les cobayes.

Dans leurs expériences visant à déterminer si HMM-HA pouvait être responsable de la résistance au cancer observée chez les rats taupes nus, ils ont découvert que:

Si les cellules HMM-HA des rats-rats ont été décomposées par l’ajout de HAase, elles ne cessent plus de croître lorsqu’elles entrent en contact avec d’autres cellules ou la matrice extracellulaire.

Le blocage du gène qui code pour l’enzyme qui cause l’HA rend les cellules de rats moles nues susceptibles de devenir cancéreuses et de former des tumeurs chez la souris.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs pensent que les rats taupes nus ont développé une forte concentration de HMM-HA dans la peau pour fournir la flexibilité de la peau nécessaire pour la vie souterraine. Ce trait, disent-ils, joue un rôle clé dans la protection contre le cancer. Ils suggèrent que leurs découvertes ouvrent «de nouvelles voies pour la prévention du cancer et la prolongation de la vie».

Conclusion

C’est une étude fascinante qui suggère qu’une molécule d’hydrate de carbone appelée HMM-HA trouvée en concentrations élevées dans la peau de rats taupes nus a également un rôle dans la protection contre le cancer. Il est possible que la présence de HMM-HA ne soit qu’un des facteurs impliqués dans la prévention du cancer chez ce rongeur.

Bien que cette molécule semble contribuer à la résistance au cancer du rat-taupe nu, il reste à voir si cela peut se traduire par des moyens efficaces de prévenir le cancer ou de prolonger la vie chez les humains. Beaucoup de recherches fascinantes restent à faire.