Les pigeons ont une capacité étonnante à «acquérir des connaissances» presque comme les humains

La prochaine fois que quelqu’un vous appelle un «cerveau d’oiseau», vous pouvez juste dire: «Je sais.» Une nouvelle étude publiée dans Nature Communications a conclu que les pigeons peuvent transmettre et construire à partir de la sagesse des générations précédentes. Des scientifiques de l’Université d’Oxford ont dit que les pigeons voyageurs sont les seules espèces connues, outre les humains, dans le monde qui présentent cette compétence très humaine. «À un moment donné, les scientifiques pensaient que seuls les humains avaient la capacité cognitive d’accumuler des connaissances en tant que société. Notre étude montre que les pigeons partagent ces capacités avec les humains, au moins dans la mesure où ils sont capables d’améliorer progressivement une solution comportementale dans le temps « , écrit le co-auteur de l’étude, Takao Sasaki dans un article sur Telegraph.co .Royaume-Uni.

Des données antérieures ont prouvé que les pigeons sont extrêmement compétents en communication symbolique et en mathématiques rudimentaires. Plusieurs études ont même mis en évidence la capacité du pigeon à utiliser une variété de repères – du visuel à l’auditif – pour revenir à son gîte. Les oiseaux ont appris des routes spécifiques pour améliorer l’efficacité. Les comportementalistes des animaux ont qualifié cela d’une forme d ‘«intelligence collective». Cela étant dit, les scientifiques étaient convaincus que cette intelligence collective était confinée à un seul oiseau. La pensée d’une «évolution culturelle cumulative», dans laquelle de jeunes couvées ont été enseignées par des adultes plus expérimentés, n’a même pas été considérée comme possible.

Dans le cadre de cette recherche, les biologistes d’Oxford Takao Sasaki et Dora Biro ont attaché des dispositifs GPS aux pigeons voyageurs et les ont divisés en trois groupes. Le premier groupe a fait repérer les oiseaux par eux-mêmes. Le deuxième groupe a fait voler les oiseaux avec le même partenaire, tandis que le dernier groupe avait des oiseaux qui changeaient de partenaire chaque demi-douzaine de vols.

L’expérience de Sasaki et Biro a été conçue autour du fameux test de «tour de spaghetti» qui a observé l’étendue de l’évolution culturelle chez les humains. L’étude a permis à une personne de construire une tour aussi haute que possible en utilisant des spaghettis crus et de l’argile tout en étant observée. Les chercheurs ont ensuite demandé au constructeur de partir. L’observateur a été invité à construire la tour devant un nouvel observateur. Les auteurs de cette étude ont constaté que 10 générations d’observateurs ont construit des tours similaires aux précédentes, à l’exception près que chaque tour était un peu plus grande que celle de la génération précédente.

Dans cette expérience, les pigeons devaient simplement rentrer chez eux toxicité. Sasaki et Biro ont observé que les oiseaux des trois groupes s’étaient améliorés lors des premiers vols à la maison; Cependant, seul le groupe qui a périodiquement échangé l’oiseau le plus expérimenté a développé une route presque parfaite. Le nouvel oiseau de la paire a été comparé à l’observateur dans l’expérience de la tour de spaghettis et représentait la «nouvelle» génération, qui a appris et acquis des connaissances de l’oiseau plus expérimenté.

Le comportementaliste animal, Albert Kao, qui n’était pas impliqué dans l’étude, a déclaré dans un article sur ScienceMag.com: « Je pense que le papier montre de manière convaincante que les groupes animaux peuvent montrer l’intelligence collective et la culture cumulative. » ne développerait pas une route complètement nouvelle mais changerait une route existante basée sur ce qu’elle a rassemblé d’un oiseau plus âgé – un trait classique d’une culture cumulative.

Cela étant dit, Sasaki et Biro sont prompts à souligner que la «culture cumulative» fonctionne très différemment chez les humains que chez les pigeons voyageurs. Ils notent que lorsque les humains transmettent des connaissances, cela entraîne des changements culturels et comportementaux plus complexes. Cela est évident dans l’évolution de certaines activités comme la fabrication ou l’agriculture. En revanche, la culture cumulative chez les pigeons se traduit simplement par une augmentation de l’efficacité, en particulier sur les routes de vol. Cela n’entraîne pas nécessairement une complexité de comportement.

« Une nouveauté clé, nous pensons, est que l’amélioration progressive que nous voyons n’est pas due à de nouvelles idées sur la façon d’améliorer la route introduite par les oiseaux individuels », a déclaré Biro. « Au lieu de cela, les innovations nécessaires dans chaque génération viennent d’une forme d’intelligence collective qui surgit à travers des couples d’oiseaux devant résoudre ensemble le problème. En d’autres termes, … deux têtes [valent] mieux qu’une. « 

On se demande encore si certains primates montrent un degré de culture cumulative.