L’autisme peut-il vraiment être détecté chez les bébés?

« L’autisme peut être identifié chez les bébés aussi jeunes que deux mois, les premières recherches suggèrent », rapporte BBC News. En utilisant la technologie eye-tracking, les chercheurs affirment avoir identifié des différences subtiles dans la façon dont les bébés affectés répondent aux invites visuelles, dit-il.

Les nouvelles étaient basées sur une petite étude impliquant des garçons considérés comme à haut risque de trouble du spectre autistique (TSA) parce qu’ils avaient un frère ou une soeur avec la maladie (environ un cas de TSA sur 20 sont liés aux antécédents familiaux).

En surveillant les mouvements oculaires des bébés de deux mois à 24 mois, alors qu’on leur montrait des vidéos d’une femme qui les invitait à jouer, les chercheurs ont découvert que les enfants confirmés comme ayant un TSA avaient un contact visuel plus limité que leurs pairs.

Les chercheurs ont constaté que le niveau moyen de la vision (en regardant les yeux de l’acteur à l’écran) était le même dans les deux groupes à deux mois, mais après ce temps, le groupe des TSA avait réduit le contact visuel.

Les chercheurs n’ont pas suggéré qu’il s’agirait d’un nouveau test pour les TSA chez les bébés – un diagnostic de TSA est fait en examinant un large éventail de tests et d’interactions comportementales, généralement à partir de l’âge de deux ans (voir encadré).

De manière encourageante, si le contact visuel est normal à deux mois, d’autres fonctions peuvent également être normales. Donc, avec une intervention précoce, il peut être possible de prévenir le développement des TSA. La façon exacte dont cela pourrait être réalisé reste floue.

Cette étude ne fournit aucun conseil pratique aux parents désireux de confirmer ou de réfuter un diagnostic de TSA. Les chercheurs ont utilisé une technologie de suivi oculaire spécialisée dans un environnement artificiel. Il se peut qu’il y ait eu aussi beaucoup d’autres facteurs de confusion qui auraient pu expliquer les résultats.

Si vous vous inquiétez du comportement ou du développement de votre enfant, parlez-en à votre médecin généraliste.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de la Faculté de Médecine de l’Université Emory, Atlanta, USA et a été financée par des subventions de la Fondation Simons et de l’Institut National de Santé Mentale et par la Fondation Marcus, la Fondation Whitehead et la Georgia Research Alliance.

L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Nature.

Le rapport de BBC News sur l’étude était initialement de qualité variable et donnait une représentation mixte de l’étude. Il a utilement fourni l’opinion d’experts que « l’autisme est une condition très complexe … deux personnes autistes ne sont pas les mêmes, et donc une approche holistique du diagnostic est nécessaire qui prend en compte tous les aspects du comportement d’un individu ». Il a également affirmé que l’autisme pourrait être identifié chez les bébés aussi jeunes que deux mois, ce qui n’est pas le cas. Cependant, il a plus tard clarifié ce point et mis à jour de manière louable son histoire.

L’histoire de la BBC n’a pas non plus rapporté l’aspect le plus intéressant de l’étude. Le fait que, contrairement aux attentes, les bébés atteints de TSA ont une capacité de contact visuel non affecté à la marque de deux mois.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de cohorte après les nourrissons âgés de deux mois à 24 mois. Il visait à déterminer quand le contact visuel réduit généralement observé dans les TSA se produit, en comparant les résultats des enfants ayant reçu un diagnostic de TSA à 36 mois avec ceux des enfants en développement.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 59 nourrissons qui présentaient un risque élevé de TSA (ils avaient un frère ayant un diagnostic de TSA) et 51 nourrissons à faible risque de TSA (aucun parent de premier, deuxième ou troisième degré avec TSA). Ils ont fait cela pour essayer de s’assurer que leur groupe de nourrissons en contiendrait certains qui développeraient un TSA.

Les chercheurs ont montré aux enfants les vidéos d’une actrice qui les invitait à jouer et ont mesuré la durée pendant laquelle les bébés regardaient les yeux, la bouche, le corps et les objets à l’aide d’un appareil de suivi des yeux appelé ISCAN. Ils ont effectué ce test 10 fois, à deux, trois, quatre, cinq, six, neuf, 12, 15, 18 et 24 mois.

Au moment où les nourrissons avaient 36 mois, 13 enfants avaient reçu un diagnostic de TSA (12 du groupe à risque élevé et un du groupe à faible risque). La majorité des cas diagnostiqués étaient des hommes. Pour éviter les différences dues au genre, les chercheurs ont seulement analysé les garçons. Les chercheurs ont comparé les résultats du suivi oculaire de 11 garçons ayant reçu un diagnostic de TSA (10 du groupe à risque élevé et un du groupe à faible risque) à 25 garçons qui n’en avaient pas (tous du groupe à faible risque). Ils voulaient voir quand le contact visuel réduit, qui peut être une caractéristique d’un TSA, était présent avant les symptômes évidents d’un TSA.

Pour éviter de biaiser les résultats, les chercheurs qui ont administré les tests n’ont pas été informés quels nourrissons présentaient un risque élevé ou faible ou s’ils avaient déjà reçu un diagnostic de TSA, et les cliniciens qui ont diagnostiqué un TSA n’étaient pas au courant des résultats de l’examen. tests de suivi.

Quels ont été les résultats de base?

Ils ont constaté que la moyenne des yeux était la même dans les deux groupes à deux mois. Le groupe qui se développait habituellement présentait une augmentation du contact avec les yeux de 3,6% par mois de deux à six mois, tandis que le groupe des TSA présentait un contact oculaire réduit de 4,8% par mois pendant cette période.

Les nourrissons en développement ont généralement regardé plus les yeux que la bouche, le corps ou les objets de deux à six mois, mais les nourrissons atteints de TSA ont montré une réduction de la fixation oculaire de deux à 24 mois, soit la moitié de celle des nourrissons mois.

La fixation de la bouche a augmenté au cours de la première année et a culminé à 18 mois dans les deux groupes. Dans le groupe TSA, la fixation des yeux sur le corps a diminué à moins de la moitié du taux observé chez les nourrissons en développement et s’est stabilisée à 25% plus haut. La fixation sur un objet a également diminué plus lentement et a augmenté au cours de la deuxième année. À 24 mois, il était deux fois plus élevé que chez les nourrissons en développement.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Chez les nourrissons diagnostiqués plus tard avec un TSA, les premiers niveaux de regard sont normaux, mais les niveaux diminuent ensuite. Cela contredit les hypothèses antérieures d’une absence d’orientation adaptative sociale dès la naissance – c’est-à-dire que les bébés atteints de TSA sont nés avec des compétences sociales «câblées» médiocres.

Au lieu de cela, les résultats ont montré que certains comportements sociaux adaptatifs peuvent initialement être intacts chez les nouveau-nés diagnostiqués plus tard avec TSA. Si confirmé dans de plus grands échantillons, ceci offrirait une occasion remarquable pour le traitement. Le cerveau en développement a un grand degré de ce qui est connu sous le nom de plasticité – c’est-à-dire que les «circuits neuronaux» peuvent être modifiés par le traitement et l’entraînement.

Ou, comme l’ont dit les chercheurs, il pourrait bien y avoir «un fondement neuronal sur lequel on pourrait s’appuyer, offrant des possibilités beaucoup plus positives que si cette fondation était absente dès le départ».

Conclusion

Ce fut une très petite étude qui suggère que les nourrissons qui développent un TSA peuvent ne pas avoir le symptôme d’un contact visuel réduit dès la naissance. Les résultats doivent cependant être interprétés avec prudence, car ils ont eu lieu dans un environnement hautement artificiel. Le contact visuel a été mesuré en réponse à une vidéo d’une femme et non d’une personne réelle, et il se peut qu’il y ait eu beaucoup d’autres facteurs de confusion qui auraient pu expliquer les résultats.

Les limites de cette étude comprennent:

très petit nombre de participants

seules les données sur les nourrissons de sexe masculin ont été analysées, et bien que les garçons soient trois à quatre fois plus susceptibles de développer un TSA que les filles, cela signifie que la taille de l’échantillon était encore plus petite

regarder une vidéo n’est pas la même chose que l’interaction humaine, et le suivi des yeux des bébés n’est peut-être pas tout à fait exact

Nous ne connaissons pas les causes des TSA, mais on croit qu’ils sont multifactoriels, y compris des facteurs environnementaux et génétiques. Un diagnostic à 24 mois serait provisoire et basé sur un certain nombre de symptômes, pas seulement sur le contact visuel réduit. Il n’y a aucune preuve de l’impact d’un diagnostic précoce, bien que cela pourrait améliorer le niveau de soutien fourni aux parents.

Les chercheurs suggèrent que la capacité de fixation de l’œil était normale à la naissance, mais a diminué de six mois. Bien que cela laisse espérer qu’il y ait une fenêtre d’opportunité pour prévenir l’apparition des TSA, il faut beaucoup plus de recherches pour comprendre les causes des TSA et un moyen de les prévenir.

Cependant, étant donné que le TSA est actuellement incurable, une fenêtre d’opportunité potentielle est une perspective très excitante.