Caillots de cerveau liés à des problèmes de marche chez les personnes âgées

« Des caillots minuscules dans le cerveau peuvent être la cause de certains signes de la vieillesse tels que la posture voûtée et le mouvement restreint », rapporte la BBC.

Cette histoire est basée sur une étude qui a évalué les problèmes de mouvement chez les personnes âgées et ensuite effectué un examen approfondi de leur cerveau après la mort pour rechercher des petites zones de lésions cérébrales. Il a trouvé qu’il y avait une relation entre de petites zones de mort de tissu cérébral (probablement en raison de petits caillots de sang) et le niveau de problèmes de mouvement d’une personne.

Fait important, cette étude a seulement regardé le cerveau des gens après leur mort. Cela signifie qu’il n’est pas possible d’être certain que ces changements se sont produits avant que les problèmes de mouvement de la personne ne commencent et non après. Cela signifie que nous ne pouvons pas être certains que ces changements cérébraux ont causé des problèmes de mouvement chez les personnes âgées. D’autres études utilisant l’imagerie cérébrale au cours de la vie d’une personne, suivies d’un examen de son cerveau après sa mort, pourraient aider à mieux comprendre le lien. Cependant, certains des changements ne seraient pas détectables avec les techniques d’imagerie cérébrale actuellement disponibles.

Pour l’instant, cette association devrait être considérée comme une tentative, jusqu’à ce que d’autres recherches dans un plus grand nombre de cerveaux puissent être effectuées.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du Rush University Medical Center à Chicago. Le financement a été fourni par des subventions du National Institutes of Health et le ministère de la Santé publique de l’Illinois. L’étude a été publiée dans le journal médical Stroke.

La BBC offre une bonne couverture de cette histoire.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une analyse transversale dans laquelle les chercheurs ont examiné les autopsies cérébrales pour voir si des changements dans le cerveau étaient liés aux problèmes de mouvement vécus par les personnes âgées.

Les chercheurs étaient particulièrement intéressés par un groupe de problèmes appelés «signes parkinsoniens», qui sont fréquemment observés chez les personnes âgées. Ceux-ci comprennent le ralentissement des mouvements, les problèmes de posture et de foulée, ainsi que les tremblements et la rigidité (raideur). Ils sont appelés signes parkinsoniens parce qu’ils sont semblables aux problèmes observés dans la maladie de Parkinson, mais leur présence ne signifie pas nécessairement qu’une personne plus âgée a cette maladie. Les personnes âgées sans aucun système nerveux connu ou des problèmes cérébraux développent souvent des signes parkinsoniens légers.

Les chercheurs ont voulu voir s’il y avait des changements cérébraux qui pourraient expliquer ces signes, en examinant en détail les cerveaux des personnes âgées après leur mort et en les reliant à tous les signes parkinsoniens qu’ils ont montrés pendant leur vie.

Cette méthode peut identifier les liens entre les changements du cerveau et le niveau de symptômes parkinsoniens, mais ne peut pas dire avec certitude que ces changements du cerveau ont causé les signes.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé des participants d’une étude de cohorte en cours appelée l’étude de l’ordre religieux, qui avait accepté de permettre à leurs cerveaux d’être disséqués après leur mort. Les participants avaient fait évaluer leur niveau de signes parkinsoniens pendant leur vie et, après leur mort, les chercheurs ont examiné leur cerveau. Ils ont ensuite examiné s’il existait une relation entre le niveau de signes parkinsoniens et les changements cérébraux observés.

L’étude de l’ordre religieux est une étude visant principalement à enquêter sur les causes potentielles de la démence et des troubles cognitifs. L’étude a recruté des membres plus âgés du clergé religieux qui n’avaient pas été diagnostiqués avec la démence lors de leur inscription. Les participants ont été évalués chaque année. Cela comprenait une évaluation mesurant leurs niveaux de signes parkinsoniens. Cette évaluation a fourni un score global de signe parkinsonien, ainsi que des scores individuels pour la foulée (marche), la lenteur du mouvement, la rigidité et les tremblements.

Au moment de la rédaction de l’étude, 418 personnes étaient décédées (âge moyen de 88,5 ans) et leurs cerveaux avaient été examinés. Près de la moitié (45%) souffraient de démence. Les chercheurs ont examiné le tissu cérébral pour de petites zones où le tissu cérébral était mort, appelé infarctus. Ceux-ci se produisent lorsque des caillots sanguins bloquent un petit vaisseau sanguin dans le cerveau, coupant l’approvisionnement en sang à une petite partie du cerveau. Si l’infarctus est assez grand, une personne aurait eu un accident vasculaire cérébral. Ils ont également cherché un épaississement des parois des petits vaisseaux sanguins dans le cerveau qui pourrait conduire à des blocages.

Les chercheurs ont ensuite examiné s’il y avait une relation entre le niveau de signes parkinsoniens d’une personne lors de la dernière évaluation avant leur décès et le niveau de changements cérébraux observés. Les chercheurs ont pris en compte l’âge et le sexe, le niveau d’éducation, les signes de maladie de Parkinson, l’indice de masse corporelle, les symptômes dépressifs et la présence de sept maladies chroniques, y compris les accidents vasculaires cérébraux et les traumatismes crâniens. Les analyses ont également pris en compte la présence de chacun des autres types de changements cérébraux évalués.

Parce que les deux infarctus et les signes parkinsoniens sont associés à un risque accru de démence, les chercheurs ont également testé les données pour voir si l’association pourrait être expliquée par la présence de la démence.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté que les problèmes de foulée étaient le signe parkinsonien le plus courant. Le niveau global des signes parkinsoniens était plus élevé chez les personnes atteintes de démence.

À l’autopsie, près de 36% des participants présentaient des zones de mort cérébrale visibles à l’œil nu. Un autre 29% n’avaient pas ces zones plus grandes et plus visibles de dommages, mais avaient des zones de mort de tissu cérébral visibles au microscope, ou un épaississement des parois des petits vaisseaux sanguins dans le cerveau. Ces changements plus petits ne seraient pas visibles avec les techniques classiques d’imagerie cérébrale qui peuvent être utilisées pendant qu’une personne est en vie.

Les personnes ayant des zones de mort du tissu cérébral visibles à l’œil nu étaient plus susceptibles d’avoir eu des niveaux plus élevés de signes parkinsoniens dans la vie. Cette relation était la plus forte chez les personnes ayant trois zones ou plus de mort de tissu cérébral visible à l’œil nu. Le fait qu’une personne ait ou non une démence n’a pas affecté cette relation.

La relation entre les petites zones de lésions cérébrales visibles uniquement au microscope et le niveau de signes parkinsoniens n’était statistiquement significative que chez les personnes ayant plus d’une zone de dommage. Il n’y avait pas de relation significative entre l’épaississement des parois des petits vaisseaux sanguins dans le cerveau et le niveau des signes parkinsoniens.

Chacun des trois différents types de changements cérébraux était lié aux changements de foulée (démarche). Ces relations ne différaient pas chez les personnes avec ou sans démence.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que les types de changements du cerveau qu’ils ont observés sont fréquents chez les personnes âgées. Ils disent que ces changements peuvent être des causes communes précédemment non reconnues de signes parkinsoniens légers à un âge avancé, en particulier les changements dans la foulée à pied. Si tel est le cas, ils affirment que ces problèmes pourraient être atténués par une prévention et un traitement accrus des facteurs de risque de ce type de dommages (caillots sanguins et rétrécissement des vaisseaux sanguins).

Conclusion

Cette recherche suggère que les changements dans les mouvements de personnes vus en vieillissant peuvent être liés à de petites zones de dommages dans le cerveau. Il est important de noter que cette étude n’a examiné que le cerveau des gens après leur mort, il n’est donc pas possible d’être certain que ces changements se sont produits avant qu’ils aient commencé à avoir des problèmes de mouvement et non après. Cela signifie que nous ne pouvons pas être certains que ces changements cérébraux ont causé des problèmes de mouvement chez les personnes âgées.

Les chercheurs suggèrent que des études utilisant l’imagerie cérébrale au cours de la vie d’une personne, suivies d’un examen de son cerveau après sa mort, pourraient aider à clarifier davantage le lien. Cependant, certains des changements ne seraient pas détectables avec les techniques d’imagerie cérébrale actuellement disponibles. Les chercheurs disent également que leurs résultats devraient être confirmés dans un plus grand nombre de cerveaux.

Pour l’instant, cette association entre les petits changements cérébraux et les problèmes de mouvement associés au vieillissement reste provisoire.