Bébés prématurés et autisme

«Un bébé prématuré sur quatre fait face au risque d’autisme», rapporte le Daily Mail aujourd’hui. Le Daily Express couvre également l’histoire, en disant que ceux qui sont les plus petits à la naissance sont les plus vulnérables. Les deux journaux ajoutent que cela pourrait expliquer l’augmentation du nombre d’enfants autistes au cours des dernières années. Ils ajoutent que le nombre estimé d’enfants autistes a augmenté parallèlement au nombre de bébés nés prématurément qui survivent à l’âge adulte et attribuent ces taux de survie plus élevés aux progrès de la médecine. Le Daily Mail dit aussi qu’il y a plus de naissances prématurées car il y a une «tendance pour les femmes plus âgées, pour lesquelles les bébés prématurés sont plus susceptibles d’accoucher».

Cette histoire est basée sur une étude de bébés malades et prématurés. Il a montré que sur les 91 tout-petits (âgés de 18 à 24 mois), 23 (26%) présentaient des dysfonctionnements sociaux et comportementaux similaires à ceux observés avec les troubles du spectre autistique. Il convient de noter que les chercheurs n’ont pas effectué de diagnostics d’autisme réels.

Les bébés dans cette étude étaient un groupe à haut risque qui avait été sélectionné en utilisant des critères spécifiques, de sorte que ces résultats ne sont généralement pas applicables à la population plus large de prématurés. Ceci, en plus du fait que les chercheurs faisaient un dépistage de l’autisme et ne le diagnostiquaient pas, signifie que plus de recherche est nécessaire avant de pouvoir comprendre le vrai niveau de risque associé à la prématurité. La majorité des femmes qui ont des bébés prématurés ont une grossesse et une naissance saines et heureuses. Cette recherche ne change pas cette image.

D’où vient l’histoire?

Le Dr Catherine Limperopoulos et ses collègues de l’Université McGill et de la Harvard Medical School de Boston ont mené la recherche. L’étude a été financée par une subvention du National Institutes of Health. Il a été publié dans Paediatrics, revue médicale à comité de lecture.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

L’étude était une étude de cohorte rétrospective qui visait à dépister les caractéristiques précoces des bébés prématurés et à identifier les facteurs de risque cliniques associés à un résultat de dépistage positif. Les bébés inclus dans la recherche faisaient initialement partie d’une étude précédemment publiée par certains des mêmes auteurs.

D’après la recherche originale, 103 bébés prématurés pesant moins de 1 500 g à la naissance ont été sélectionnés pour une éventuelle inclusion dans cette étude. Les bébés n’avaient pas de troubles chromosomiques, de déficiences connues ou de problèmes physiques évidents. Au moment de la deuxième étude, certains de ces bébés étaient morts ou les parents ne pouvaient pas être atteints. Au total, 91 jeunes enfants âgés entre 18 et 24 mois ont été inclus dans une série de tests normalisés de développement.

Les bébés n’étaient pas une population en bonne santé. Un troisième a montré des signes de chorioamnionite et le groupe avait un score SNAP-II moyen élevé (ce qui indique une mauvaise santé après la naissance). Les tests de suivi pour les tout-petits inclus la liste de contrôle modifiée pour l’autisme chez les tout-petits (M-CHAT). Ceci est un questionnaire en 23 points, oui / non rempli par les parents. Il évalue la réactivité sensorielle (réaction au son et au toucher), le langage et la communication précoces, la parenté sociale (imiter les parents) et si l’enfant peut suivre un doigt pointu vers un objet à travers la pièce.

D’autres questionnaires au suivi incluaient la liste de contrôle du comportement de l’enfant et l’échelle de comportement adaptatif de Vineland. Des informations sur leurs données démographiques et leurs antécédents médicaux, y compris des données sur la maternité, ont été recueillies en examinant les dossiers médicaux.

Dans le cadre de l’étude originale, les bébés ont subi une IRM avant d’être libérés de l’unité de soins intensifs.

Les personnes qui ont effectué les tests n’étaient pas au courant des antécédents médicaux de l’enfant et de leurs résultats d’IRM. Quand ils ont eu toute l’information, les chercheurs ont utilisé des techniques statistiques pour comparer les bébés qui avaient des tests de dépistage positifs pour l’autisme avec ceux qui n’en avaient pas. Ils ont fait de même avec des mesures de fonctionnement et de motricité.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Parmi les 91 enfants qui étaient nés prématurément, 23 (26%) avaient des scores positifs de dépistage de l’autisme. Vingt-neuf pour cent des tout-petits présentaient des retards fonctionnels dans leurs capacités motrices, 19% avaient des capacités de vie quotidienne retardées et 23% avaient des problèmes de communication.

Une analyse plus approfondie a révélé que l’âge gestationnel, le poids à la naissance, le sexe masculin, l’inflammation placentaire (chorioamnionite) et la gravité de la maladie à l’admission étaient tous associés à des scores M-CHAT anormaux. Il n’y avait pas d’association entre l’IRM anormale et les scores M-CHAT.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que leur étude a décrit une prévalence élevée des caractéristiques des troubles du spectre autistique chez les «survivants d’une naissance extrêmement prématurée».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude de cohorte fournit des preuves que les tout-petits nés prématurément présentent des retards de développement et d’autres troubles qui peuvent être similaires à ceux observés avec les troubles du spectre autistique. Il y a trois points importants à garder à l’esprit lors de l’interprétation de ces résultats:

Les chercheurs ne diagnostiquent pas les bébés comme ayant l’autisme. L’étude a révélé que les bébés prématurés étaient plus à risque d’avoir des caractéristiques semblables à l’autisme, pas l’autisme lui-même. Un suivi supplémentaire de ces enfants avec des outils qui sont utilisés pour diagnostiquer l’autisme (par exemple, Autism Diagnostic Interview) est nécessaire pour voir combien d’entre eux développent effectivement l’autisme. Les chercheurs affirment que la présence d’un retard de développement dans leur échantillon (ce qui est attendu chez les grands prématurés) peut avoir contribué à la forte prévalence des scores M-CHAT positifs.

La population de prématurés dans cette étude était un groupe «à risque élevé». Comme les chercheurs le reconnaissent, leurs résultats peuvent ne pas s’appliquer à des populations prématurées en meilleure santé.

Les chercheurs disent que parce que le M-CHAT est conçu principalement pour le dépistage des tout-petits vers l’âge de 18 mois, l’utilisation dans un échantillon «plus ancien» peut ne pas être appropriée. Ils ajoutent: « Il est possible que les déficits sociocomportementaux identifiés dans cette étude soient transitoires ou, inversement, puissent émerger ou augmenter avec le temps. »

Dans l’ensemble, cette étude descriptive fournit peu d’informations pouvant être généralisées à l’ensemble de la population. On ne sait pas comment les tests de dépistage positifs dans une population à risque élevé se traduisent par des diagnostics réels d’autisme. L’identification précoce de l’autisme est un domaine important, mais d’autres études sont nécessaires pour évaluer le risque d’autisme chez tous les bébés prématurés et décider quels tests ou outils de dépistage sont susceptibles d’être les meilleurs prédicteurs d’un diagnostic d’autisme.